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Can the Quebec government legally force you to wear a mask in indoor spaces?

FRENCH VERSION FOLLOWS


BY: Sonia Agougou


Masks have been mandatory for the province of Quebec’s indoor spaces since July 18, 2020. However, some of the province’s residents disagree with the rule. In the past weeks, demonstrators have held several anti-mask demonstrations across the province, with the largest ones being in Montreal and Quebec City. Indeed, people are arguing that they should have the choice to wear a mask, that this measure is unconstitutional, and that it goes against their rights for the government to mandate their uses.

We have to ask ourselves whether their claim is founded. Can the Quebec government legally force you to wear a mask in indoor spaces?

In order to answer this question correctly, there are three elements to consider: the scientific evidence for masks to fight COVID-19, the Canadian Charter of Rights and Freedom and Quebec’s Public Health Act.

To begin with, many citizens argue that masks cannot be effective against COVID-19. However, as it can be seen, there is an overwhelming medical consensus on the fact that wearing masks prevents the spread of COVID-19. The medical community has disclosed that as many as 40% of people infected with the virus that causes COVID-19 have no symptoms. However, when they talk, cough, or even sneeze, they can still spread the virus to others in the form of respiratory droplets expelled into the air. So, wearing a mask can prevent spreading the virus, even when we don’t know we are sick. The World Health Organization even revised its guidelines about when people should wear cloth masks, after WHO officials reviewed information from researchers in Canada and elsewhere. Scientists strongly recommend wearing masks to control the spread of COVID-19 and as a result, be able to reduce the probability of being contaminated by the virus by 85%. Given this information, it is safe to say that wearing a mask is a very effective way to slow the contamination of the masses.

Continuing, it is claimed that mandatory masking in indoor spaces is a violation of liberty and security of the person. To answer this, we must look at the essence of rights and freedoms in Canada: The Charter of Rights and Freedom (which is part of our country’s constitution). Me Julius Grey, an experienced jurist in the field, has explained to the Droit.inc law review that the measure adopted by Quebec’s government represents a violation of liberty. However, he then mentioned that a measure narrowing someone’s liberty can be considered as constitutional if it is in “accordance with the principles of fundamental justice”, as seen in the first article of the Canadian Charter:

“1. The Canadian Charter of Rights and Freedoms guarantees the rights and freedoms set out in it subject only to such reasonable limits prescribed by law as can be demonstrably justified in a free and democratic society.”

So, now that we know that our rights can be subject to reasonable limits prescribed by a law, how do we figure whether mandatory masking is a violation liberty or security of the person according to the Charter? Firstly, the law wouldn’t be considered arbitrary, as there is a rational connection between the purpose of the law (slow the spread of Covid-19) and its impacts (as seen before, wearing masks helps containing the spread of the virus). Secondly, the law isn’t overbroad, as it is tailored to situations, i.e indoor spaces, where a two-metre distance is not always possible to maintain. Thus, the law is in accordance with the principles of fundamental justice and is constitutional.

Another key point is the fact that Canada is a federation with two orders of government. So, the provincial government is allowed to “enable public health authorities to engage in public health monitoring activities and to give public health authorities the power to take action in case where the health of the population is threatened” with the Public Health Act. And, according to article 123 of the act, “the government or the minister can order any other measure necessary to protect the health of the population while the public health emergency is in effect”. Since we are currently in a public health emergency, mandatory masking can be seen again as a measure that is necessary to protect the health of the population, considering how effective it is to contain the virus in closed spaces.

So, all things considered, the answer is yes: the provincial government of Quebec can legally force you to wear a mask in indoor spaces. Keep in mind that in a pandemic, governments have the right to regulate in the name of safety. In this case, we know that during the first wave of the pandemic, the countries that implemented mandatory masks early were more successful than others at reducing the spread of the virus. Quebec’s government is simply following the lead of countries like Austria, where the government requires masks in grocery stores. All that to say that since we live in an individualistic society, it is important to remind everyone that wearing a mask is not only about protecting the mask-wearer, but rather protecting those around them. It is a way to preserve the safety of the vulnerable around you and is part our duty to keep each other healthy.


FRENCH VERSION


Le 18 juillet dernier, l’administration Legault a rendu le port du masque obligatoire dans tous les établissements du Québec. À la suite de l’annonce de la mesure, le Québec a vu une vague de manifestations contre le port du masque à travers la province. L’argument principal des gens qui s’opposent à la mesure est clair et précis : l’imposition du port du masque obligatoire irait à l’encontre de nos droits et libertés en tant que citoyens. Plus loin encore, certains vont jusqu’à qualifier les mesures préventives adoptées par le gouvernement Legault comme étant excessives et anticonstitutionnelles.


Face à de tels propos, la question qui se pose est la suivante : le port du masque obligatoire est-il une atteinte inconstitutionnelle de nos droits et libertés fondamentaux?


Il est important d’examiner la réponse sous trois aspects; l’appui pour cette mesure par les données scientifiques, les droits et libertés fondamentaux issus de la Charte des droits et libertés et finalement, les mesures permises par la Loi sur la santé publique du Québec.


Tout d’abord, certains sceptiques avancent que le masque n’est pas moyen de protection efficace contre le virus de la COVID-19. Le 5 juin dernier, l’Organisation Mondiale de la Santé a révisé ses recommandations sur le port du masque et a indiqué que désormais, il est fortement conseillé de porter un masque dans les zones très fréquentées et celles où il y a haut risque de transmission du virus. À cet effet, l’efficacité du masque fut confirmée par de récentes études, dont une étude canadienne diligentée par l’OMS, où il fut conclu que le port du masque réduit la probabilité d’être contaminé par le coronavirus de 85% par une personne infectée. En conséquence, on peut affirmer que le masque est un bon moyen de protection contre le virus de la COVID.


D’autres parts, plusieurs citoyens dénoncent une violation de leurs droits et libertés avec l’imposition du port du masque. Lorsqu’on traite de telles choses, il faut tout d’abord examiner l’essence des droits et libertés au Canada, c’est-à-dire la Charte des droits et libertés canadienne et la Charte québécoise des droits de la personne. Me Julius Grey, expert dans le domaine des droits et libertés fondamentaux de l’individu, a récemment expliqué dans une interview accordée au site Droit.inc que le port obligatoire du masque contrevient à la charte et représente une limitation de la liberté. Mais, dans ce cas, il faut plutôt regarder si la mesure restreignant la liberté est raisonnable et surtout, justifiée. Après avoir revu les deux chartes, on peut affirmer que c’est justifié. En effet, selon l’article 1 de la Charte Canadienne des droits et libertés (qui fait partie de la Loi Constitutionnelle de 1982) :


« 1. La Charte canadienne des droits et libertés garantit les droits et libertés qui y sont énoncés. Ils ne peuvent être restreints que par une règle de droit, dans des limites qui soient raisonnables et dont la justification puisse se démontrer dans le cadre d’une société libre et démocratique. »


Donc, selon cet article, les droits peuvent être restreints. En effet, la charte n’est pas une camisole de force où l’on fait des sottises en raison de liberté. C’est précisément les urgences comme la COVID qui justifient une limitation raisonnable des droits sous la charte. Et, les données scientifiques semblent claires : le port du masque aide à retarder la propagation du virus. Par contre, de façon plus importante, le port obligatoire du masque obligatoire représente une dérogation raisonnable aux droits et libertés de l’individu au Canada.


D’un autre côté, nous avons la Loi sur la santé publique, qui donne des pouvoirs au gouvernement du Québec afin de gérer les établissements de santé et également imposer des confinements et des mesures d’isolement entre les citoyens. À l’article 123 de cette loi, on y prévoit que, dans le cadre de « l’état d’urgence sanitaire », le gouvernement peut « ordonner toute autre mesure nécessaire pour protéger la santé de la population ». La mesure de précaution, qui est ici le port obligatoire du masque, pourrait très bien s’appliquer, en raison de la situation dans laquelle nous nous trouvons mais surtout, lorsqu’on considère à quel point le masque contribue à prévenir la propagation du virus dans les espaces publics.


En somme, la réponse est négative. La mesure adoptée par le gouvernement québécois peut être justifiée dans une société libre et démocratique. Et, le port du masque obligatoire dans les établissements au Québec n’est pas une mesure que l’on peut qualifier d’inconstitutionnelle. N’oublions pas que les gouvernements peuvent légiférer notre sécurité. Par ailleurs, il est important de se rappeler qu’à la fin, même dans une société centrée sur l’individu, le port du masque est essentiel non pas seulement pour sa propre protection, mais bien pour protéger les vulnérables.


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